Rolf-Dieter Heuer: “Informar sobre ciencia básica no es nada fácil, pero los periodistas se esfuerzan en comprender”

Rolf-Dieter Heuer, ayer, en el Hotel Reconquista. Imagen de Pablo Gómez

Rolf-Dieter Heuer, ayer, en el Hotel Reconquista. Imagen de Pablo Gómez.

Preguntado por la dificultad de obtener financiación para la investigación en ciencia básica durante una recesión económica mundial, el físico alemán Rolf-Dieter Heuer no parece excesivamente preocupado. No, al menos, en lo que respecta a la institución que dirige: la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN, en sus siglas en inglés).

Según Heuer, el contexto de la crisis implica un poco más de trabajo a la hora de explicar los beneficios de dicha investigación. Pero, por el momento, parece que dicho trabajo está resultando exitoso. PERIODISMO ASTURIANO charló con el director del CERN sobre las investigaciones que se llevan a cabo en el centro y la cobertura mediática de las mismas.

El año pasado anunciaron ustedes uno de los descubrimientos más relevantes en la investigación científica moderna. Sin embargo, quedaban algunas dudas respecto a la naturaleza de la partícula y dijeron que era “coherente con el bosón de Higgs”. ¿Cuál es la situación actual?

Ya no es solo coherente, sino que existe la partícula como tal. Los datos que recogimos desde aquel anuncio han sido suficientes para establecer las propiedades de la misma. Lo que no podemos decir es si es la única, o si es parte de una familia. En este modelo estándar, tan famoso, solo hace falta una. Pero este modelo estándar únicamente describe el 4% del universo, y deja sin contestar muchas otras preguntas.

Precisamente, una de las razones de su importancia radica en que se trata de un gran paso en la consolidación del modelo estándar de la física de partículas. ¿Cómo explicaría esta teoría a una persona no relacionada con el campo de la física?

En la química, está la Tabla Periódica de los Elementos, que explica, en gran medida, cómo se puede ordenar cada uno y se pueden comprender las interacciones entre sí. El modelo estándar hace lo mismo, pero en el microcosmos; para las partículas fundamentales a partir de las cuales existimos tú y yo. Son tres familias con cuatro partículas cada una. Un total de 12. Además, tenemos los mensajes, la información entre las partículas y cómo deberían comportarse.

Este modelo estándar describe cuáles son las partículas de materia de las cuales nos componemos y cuales son sus fuerzas. Describe nuestra existencia física.

Pero si no tuviésemos el bosón de Higgs…

Sería como andar cojo; se cae todo. Hace falta el bosón de Higgs para tener el modelo completo. Para completar el modelo.

Todo un alivio saber que existe.

Debería serlo. Yo me alegré un montón de ello (risas).

A veces, el Colisionador de Hadrones requiere de largas pausas, incluso meses o años, entre cada prueba. ¿Se debe a razones técnicas o económicas?

Técnicas. Tienes un coche y lo llevas de vez en cuando al taller.

Pero a gran escala.

Sí, a una enorme escala. Requiere mucho mantenimiento; no solo por el colisionador per se, sino también por toda la infraestructura que soporta y que le brinda apoyo. Además, queremos alcanzar mayores niveles de energía, y por este motivo hay que consolidarlo. También vamos mejorándolo. Y eso lleva dos años.

Para dedicarse a la física parece necesario ser paciente.

Oh, sí (risas).

Además, existe un sistema informático conocido como Worldwide LHC Computing Grid ¿Ha sido una pieza clave en el proceso?

Sí.

¿En qué consiste?

En 1989 nació la World Wide Web. ¿Por qué? Porque hacía falta tener un programa para poder distribuir la información, de forma inmediata en todo el mundo, a todas las personas interesadas en tener acceso a la misma.

Hoy en día, necesitamos potencia informática distribuida por todo el mundo para poder almacenar y analizar la ingente cantidad de datos que salen de los experimentos con el LHC. Para ello este sistema. Pero es una necesidad que existe también en otros ámbitos científicos. Biología, medicina, astronomía, investigación sobre el medio ambiente… Hay una cantidad tremenda de datos por almacenar y analizar.

De modo que la investigación en computación del CERN es consecuencia de la investigación en física.

En efecto. Tal como lo veo yo, la innovación tecnológica se deriva de una demanda: hay que hacer algo para poder alcanzar las metas establecidas, nuestros objetivos científicos. Requeríamos mucha tecnología, la tecnología de la información adecuada para ello.

Pero hay más proyectos desarrollándose. Un ciudadano visita su web y puede leer sobre estudios con antiprotones para la terapia contra el cáncer, rayos cósmicos galácticos y formación de nubes… ¿Cuántos experimentos se están llevando a cabo?

En el caso del LHC estamos llevando a cabo siete experimentos. En total, tal vez unos 20 o 30. Es difícil decirlo porque también tenemos experimentos pequeños que se llevan a cabo durante dos semanas y luego son sustituidos por otros, durante otras dos… Etcétera.

Ya tenemos el bosón de Higgs. ¿Qué viene ahora?

Ahora tenemos que averiguar cómo se comporta. En términos profanos, este bosón de Higgs tiene que ‘hablar’ con todas las partículas fundamentales para conseguir la masa. Tiene que hablar con todas y cada una. Si ‘habla’ muy a menudo con una partícula, quiere decir que esa partícula es muy pesada. Si ‘habla’ poco con la partícula, quiere decir que esa partícula es muy ligera. Dependiendo de la interacción entre la partícula y el bosón de Higgs, la masa se determina. Todo esto lo predice muy claramente el modelo estándar. Sin embargo, hemos de ver si realmente es igual que lo que predice el modelo estándar, o si es distinto.

Imagen de Pablo Gómez

Imagen de Pablo Gómez.

¿A qué se refiere?

Imaginemos que éste es el valor previsto del modelo estándar (señala una copa con agua) y el valor real se encuentra aquí (pone otra copa con agua, a una distancia intermedia). Debemos ver dónde se encuentra el comportamiento real respecto al comportamiento previsto (acerca y aleja las copas). La diferencia entre la predicción del modelo estándar y el comportamiento real se podría deber a la materia oscura.

¿Es más complicado conducir un experimento con decenas de miles de partículas o gestionar un centro por el que pasan decenas de miles de investigadores?

Yo únicamente tengo experiencia con las decenas de miles de investigadores (risas). En principio es fácil, porque cada uno quiere alcanzar nuevos descubrimientos.

¿Se comportan de forma predecible?

No (risas). A veces sí, a veces no. Igual que ocurre en todas partes. A veces hay unas pocas personas que no se comportan como cabría esperar. Pero eso es habitual. Es como una empresa o una ciudad que hay que administrar. Una vez que se logra un éxito, un gran descubrimiento, ganas un premio -como el Príncipe de Asturias- entonces es una buena compensación.

Desde la apertura del LHC, la cobertura de los medios generalistas ha ido variando en intensidad. ¿Informamos mejor sobre ciencia básica o lo seguimos haciendo tan mal como siempre?

Yo creo que han mejorado. Informar sobre la ciencia básica no es nada fácil. Hay muchos periodistas que se han esforzado en comprender que no es tan fácil como decir “vale, mañana vamos a hacer un descubrimiento”. Saben que lleva tiempo. Intentan entender el por qué. Leen sobre probabilidad, la importancia de la desviación estándar….

Así que no ha tenido usted demasiados sustos a la hora de leer los titulares.

A decir verdad, no he tenido muchas experiencias negativas. Creo que si se conversa de forma normal entre las partes, sin tener ninguna agenda oculta, todo debería funcionar. Y por lo general, todo funciona bastante bien con los periodistas, así que no he tenido demasiados problemas. Espero que puedas decir lo mismo (risas).

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